Un photographe qui vous fait vous demander : « Que s’est-il passé ici ? »

«Pearls (Sabine)» (1986). CréditErwin Olaf / Edwynn Houk Gallery, New York

Si une seule œuvre résume le talent artistique d’Erwin Olaf, célèbre photographe néerlandais connu pour ses images méticuleusement mises en scène qui défient les tabous sociaux et explorent la fragilité humaine, il s’agirait peut-être de son portrait de 2005 d’une jeune femme vêtue d’une robe jaune du Hope séries.

La femme aux cheveux bruns avec un ruban jaune semble s’être arrêtée devant la porte de sa chambre d’hôtel. Elle effleure son cou avec une main et son visage exprime une profonde expression. Vient-elle d’échapper à une dispute dans sa chambre? Est-ce qu’elle hésite avant d’entrer? Ou a-t-elle été soudainement frappée par une nouvelle terrible?

La photographie contient tous les éléments techniques caractéristiques de M. Olaf: un éclairage pictural, une composition formaliste et un style que nous associons à la photographie de mode. Il y a ensuite la touche finale qui élève les images de M. Olaf dans le domaine du grand art, un sentiment troublant. En tant que spectateurs, nous sommes toujours obligés de demander: que s’est-il passé ici?

«Portrait n ° 5» (2005) de la série de M. Olaf’s Hope. CréditErwin Olaf / Edwynn Houk Gallery, New York

M. Olaf aura 60 ans cette année et aux Pays-Bas, trois musées profitent de l’occasion pour présenter des rétrospectives de son travail. Le Gemeentemuseum et le Fotomuseum, tous deux à La Haye. exposeront des centaines de photographies dans deux expositions simultanées, « Erwin Olaf », du 16 février au 12 mai. Parallèlement, Aperture publie une monographie de 400 pages, « Erwin Olaf – I Am », qui présente ses images à partir du début des années 1980.

Le Gemeentemuseum se penche sur les grandes séries photographiques qui ont défini son travail depuis l’an 2000, en commençant par un groupe issu d’un imaginaire américain, composé de Rain, Hope, Grief et Fall. L’exposition explorera ses œuvres jusqu’à la plus récente, le triptyque Berlin, Shanghai et Palm Springs, achevé l’année dernière.

« Il est l’un des protagonistes de ce style pictural de la photographie, mais également du style narratif », a déclaré Wim van Sinderen, conservateur des deux expositions. «Ce sont des récits mono-image. J’appelle toujours cela un cinéma immobile. Vous ne savez pas ce qui s’est passé auparavant et vous ne savez pas comment l’histoire va se dérouler. C’est donc un cinéma à une image, ce qui le rend très énigmatique et énervant, d’une manière agréable. « 

Le Fotomuseum se concentrera sur son travail photographique en noir et blanc, en commençant par son premier photojournalisme et en continuant avec sa première série, Chessmen, une collection d’images primées de personnages nus liés et bâillonnés, présentés comme des pièces d’échecs médiévales. L’exposition comprend également sa série de portraits noir sur noir, Blacks, et suit ses techniques de travail au fil des ans, en suivant ses progrès de la photographie analogique au numérique, a déclaré M. van Sinderen. Des images d’artistes qui ont inspiré son travail font également partie du spectacle.

«Chessmen XXIV» (1988), extrait de la première série de photographies d’Erwin Olaf.CréditErwin Olaf / Edwynn Houk Gallery, New York

Parmi les photographes les plus célèbres des Pays-Bas (Rineke Dijkstra, Anton Corbijn et M. Olaf)  il est le moins connu internationalement, alors qu’il a été sélectionné dans son pays d’origine pour des commandes prestigieuses, telles que la photographie de la famille royale néerlandaise. L’année dernière, le Rijksmuseum, le musée national d’Amsterdam, a sélectionné quelque 500 photographies de sa carrière pour sa collection permanente.

«Plutôt que de confier l’œuvre à un musée d’art contemporain où il pourrait être perçu comme une partie d’une avant-garde photographique, il fait ici partie d’une très longue et forte tradition de peinture et d’art en général», a déclaré dans une interview Hans Rooseboom, conservateur de la photographie au Rijksmuseum. «Certaines de ses œuvres sont également intemporelles, et l’exposition le prouvera.»

La carrière de M. Olaf a débuté au début des années 1980. Après avoir fréquenté l’école de journalisme d’Utrecht, il a travaillé pendant quelques années comme photojournaliste, faisant la chronique du mouvement de libération gay et de la scène alternative à Amsterdam. Ses premières photos ont été publiées dans le magazine de musique néerlandais New Wave.

«Shanghai, Huai Hai 116, Portrait 02» (2017). CréditErwin Olaf / Edwynn Houk Gallery, New York

M. Olaf a tout vécu, mais plus exactement de derrière son objectif. Très tôt, influencé par le travail de Robert Mapplethorpe et Helmut Newton, il commence à mettre en scène des images de reines disco, punks et autres fêtards, souvent chamois et nus, vêtus de harnais en cuir. Il les a tirés principalement dans sa propre chambre dans le squat où il vivait à l’époque, en utilisant ses amis et souvent lui-même comme modèles.

«Toute ma vie, j’ai eu une relation difficile avec la réalité», a-t-il expliqué. «C’est pourquoi j’ai déménagé dans le studio. Je pouvais mettre en scène mon propre fantasme, mon propre monde onirique, mon propre surréalisme.

En 1988, il remporte le Prix du jeune photographe européen «Chessmen», le catapultant dans une étape beaucoup plus professionnelle de sa carrière.

« Il fait exactement la même chose maintenant qu’il le fait depuis 30 ans: il montre une vulnérabilité humaine », a déclaré Martin Rogge de la Flatland Gallery. Même certaines de ses images les plus vexantes, telles que sa série de 2003 intitulée Separation, illustrant une mère et son enfant vêtus de latex noir intégral et qui ne peuvent pas se toucher, est une étude de la vulnérabilité humaine, a-t-il déclaré.

Il serait peut-être difficile de saisir au premier abord cette qualité dans les photographies de M. Olaf, car ses images sont extrêmement soignées – reflétant ses années de travail dans le domaine commercial, où il tournait des publicités pour des clients tels que Diesel Denim, Lavazza et Bottega Veneta. Mais il y a toujours une qualité troublante dans la perfection qui encourage le spectateur à continuer de regarder. Parfois, l’élément déconcertant est émotionnel, visible sur le visage du sujet, et parfois, il provient d’une étrange juxtaposition ou anachronisme au sein du cadre.

«Portrait 05» (2012). CréditErwin Olaf / Edwynn Houk Gallery, New York

Dans sa dernière série, Palm Springs, M. Olaf équipe ses modèles de vêtements et de coiffures des années 1960, puis les installe dans des contextes qui n’existaient pas à cette époque. Un pique-nique mère et fille dans le désert californien, par exemple, observant le vaste champ d’éoliennes construit dans les années 1980.

«Un monde parfait avec une fissure, c’est ce que j’aime», a déclaré M. Olaf. « Cela a à voir avec ce qui est ici », a-t-il ajouté, pointant sa tête. «Je pense que nous avons tous une grosse fissure à l’intérieur et pourtant nous nous habillons de nos meilleurs costumes du dimanche.

“The Kite” (2018), de la série Palm Springs. CréditErwin Olaf / Edwynn Houk Gallery, New York

Pour ses dernières séries, il est sorti du studio et a créé ses fantasmes dans des conditions réelles. C’est un processus exigeant en main-d’œuvre qui consiste à rechercher des lieux comme un cinéaste, à embaucher des acteurs comme modèles et à mettre en valeur tous les détails du plateau. L’ensemble du processus prend des mois à se préparer, avec environ 40 membres d’équipage à son emploi. «Je sais comment dépenser mon argent», a-t-il déclaré. « Je n’ai pas d’enfants, je n’ai pas de grosses voitures et je n’aime pas les diamants. »

Il décrit maintenant son travail comme beaucoup plus «modéré», mais on pourrait dire que la valeur de choc des premières photographies n’a été remplacée que par une immersion plus forte. Les images ont une placidité ou une immobilité de surface intense.

L’anniversaire de M. Olaf est un événement particulièrement important pour l’artiste car on lui a diagnostiqué un emphysème en 1996 et son médecin lui avait alors dit qu’il ne vivrait probablement pas jusqu’à 60 ans. «J’ai changé d’hôpital et ils m’ont dit que je pourrais vivre jusqu’à 70 ans, m’a-t-il dit. « Donc, quand j’aurai 70 ans, je pense que je changerai d’hôpital. »

Même avec sa maladie – et bien que des assistants peuvent certainement le faire pour lui – M. Olaf développe toujours toutes ses photos en noir et blanc dans la chambre noire.

«J’aime beaucoup imprimer dans la chambre noire, avec de la musique. c’est très méditatif», a-t-il déclaré. «Le savoir-faire de la photographie fait toujours partie intégrante de mon être. J’aime combiner le contenu avec le savoir-faire. La création de l’impression est l’émotion de la photographie – le papier que vous choisissez, et la précision de la lumière est très importante, la mise au point et la profondeur de l’ombre.”

Son propre sentiment de vulnérabilité, ou tel qu’il le décrit, « savoir que vous êtes l’un des animaux les plus faibles du troupeau », pousse son attention à se concentrer sur son travail ces temps-ci. «C’est un avantage énorme que vous sachiez que vous devez vivre maintenant et non demain», a-t-il déclaré. Son état de santé a également été pris en compte dans sa décision de donner une grande partie de ses archives photographiques au Rijksmuseum.

« C’est une nouvelle page qui s’ouvre maintenant », a-t-il déclaré. «J’ai une voix rauque, il est de moins en moins facile de monter les escaliers et les vols long-courriers sont plus difficiles. Cela donne aussi beaucoup d’inspiration. Vous pensez à votre avenir, vous en avez marre de ce que vous avez fait dans le passé. Cela se combine automatiquement avec un peu de tristesse, mais vous allez plus loin à l’intérieur et ensuite vous explorez de nouveaux horizons. »

L.B.

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